La première Caravelle à assurer un vol commercial en avril 1959, fut baptisée « Alsace ». L’avion a parcouru des milliers de kilomètres sous les couleurs de la compagnie nationale avant de prendre sa retraite en 1976.

5008_1L’Alsace ne pouvait rêver meilleure publicité que celle d’un bel avion qui symbolise le succès de l’industrie aéronautique française. En baptisant sa première Caravelle « Alsace », la compagnie Air France a offert ce beau cadeau à la région rhénane.

L’avion fut baptisé début avril 1959 sur l’aéroport d’Orly. La Caravelle F-BHRA décollait pour inaugurer une extraordinaire aventure commerciale, même si, très vite, la concurrence américaine allait peser sur sa destinée.

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Le projet lancé en 1951

L’aventure de Caravelle n’a pas, contrairement à ce que beaucoup de gens pensent, débuté sous le général de Gaulle. L’idée de construire un avion commercial français à réacteur est née en 1951. Le principal critère fixé aux ingénieurs avait, déjà, une forte connotation politique : le futur appareil devait être capable de relier Paris aux autres capitales européennes. Autre challenge : couvrir 2000 km. L’avion devait pouvoir transporter une soixantaine de passagers et une tonne de fret à la vitesse de 600 km/h.

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La société Sud-Aviation relève le défi et présente relativement vite les premiers résultats. Le prototype 001 est monté à Toulouse en mars 1953.

Au printemps 1955, l’avion effectue un vol de 22 minutes. L’aventure a bien commencé, mais il faudra encore quatre années de recherches et de travaux supplémentaires avant que les premiers passagers ne franchissent la passerelle d’une Caravelle.

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Pour la petite histoire, il faut se souvenir aussi que la compagnie aérienne scandinave SAS, fut la première société aérienne étrangère à faire confiance à cet avion.

282 Caravelle seront construites. La dernière s’arrêtera de voler en 2005. Malgré la naissance d’une Super Caravelle, la belle dame fut concurrencée par des appareils qui emportaient davantage de passagers et plus loin. Pourtant, elle reste encore dans le souvenir de nombreux Français.

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Une retraite aux Pays-Bas

La Caravelle « Alsace » est partie à la retraite en 1976. Dans un premier temps, elle servit à la formation d’apprentis avant de s’endormir. Il était pourtant écrit que l’avion connaîtrait une nouvelle aventure.

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En 2011, Air France vendit son domaine de Vigénis où « Alsace » était entreposée. Le sort de ce modèle historique était en jeu. Un Néerlandais, amateur d’avions, possédant un musée dans son pays, se décida à acquérir la Caravelle. Divisée en plusieurs morceaux, elle fit son ultime voyage sur des camions pour reposer désormais au PS Aero Museum à Baarlo aux Pays-Bas.

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